“Livet er som en æske chokolade.
Du ved aldrig, hvad du får.”

Sådan lyder den lille sætning fra Forrest Gump, der er gået over i historien som et af filmhistoriens mest berømte citater. Tom Hanks’ elskelige figur har muligvis ret i, at man aldrig helt ved, hvilken smagsoplevelse der gemmer sig. Men det, de fleste får, når de lukker øjnene og sætter tænderne i et stykke chokolade, er faktisk en lille bid af lykken.

Chokoladen indeholder nemlig et stof, som påvirker hjernens lystcenter. Det er her, dine helt basale urbehov for mad, jagt og sex styres fra, og den sammenhæng havde de allerede regnet ud i Mellem- og Sydamerika tilbage i 1500-tallet. Her fandt de indfødte ud af, at kakaobønnerne kunne noget særligt. Noget, som gav dem en fordel, når jagten gik ind på det modsatte køn.

– Mayaindianerne, inkaindianerne og aztekerne brugte chokolade som afrodisiakum – for at øge sexlysten, og aztekermænd drak “xocolatl” fra gyldne bægre, før de besøgte

kvinder, siger Aina Westrheim Ravna, der har forsket i farmakologi og i dag er professor i medicinsk biologi på universitetet i Tromsø.

Hemmeligheden ligger inde i kakaobønnerne, hvor man finder stoffet “fenyletylamin” –også kaldet “The Love Drug”. Det øger pulsen og blodtrykket og giver en tilfredsstillende fornemmelse i kroppen – meget lig, det der sker, når vi føler en forelskelse.

– Vores fenyletylamin-niveau er faktisk højest ved orgasme, og nogle studier indikerer, at individer med depression og ADHD har lave koncentrationer, siger den norske professor.

Det er måske ikke så sært, at mange af os er så vilde med chokolade og bare “må have det.” Og er man på jagt efter et hurtigt kick, har Aina Westrheim Ravna også et lille trick:

– Hvis du lader chokoladen smelte i munden, vil fenyletylamin absorberes direkte i blodbanen og nå hjernen hurtigere. Husk det, når du spiser chokolade, siger hun.

12 kilo chokolade

Øget sexlyst og følelsen af forelskelse er langtfra den eneste effekt. I chokoladen finder man også stoffet anandamide, som minder om det aktive stof i cannabis. Det har en afstressende virkning og kan udløse både lykkefølelse og smertelindring, men der er dog ingen grund til at være nervøs for at blive vind og skæv. Med mindre du virkelig elsker chokolade.

– Du skal spise 12 kilo for at opnå en hashrus, men chokolade indeholder de samme cannabislignende stoffer, som vi har i hjernen i forvejen, siger Aina Westrheim Ravna.

Et forsøg på rotter har i øvrigt vist, at anandamide hæmmer hukommelsen, så hvis du en dag skulle glemme, at du har brug for chokolade, kan det måske skyldes, at du har spist for meget…

Men heldigvis findes der også andre stoffer i kakao, som hjælper dig til at huske bedre. Det kommer vi til, men først en tur tilbage i tiden.

Opdaget af Columbus

Det var ingen ringere end Christopher Columbus, der opdagede kakaobønnerne, da han på sin fjerde ekspedition i 1502 kom forbi Honduras. Den berømte opdagelsesrejsende sendte en portion hjem til det spanske hof, men på det tidspunkt vidste man ikke helt, hvad man skulle stille op med de nye eksotiske bønner.

Aha-oplevelsen i Europa kom først 17 år senere, da den spanske erobrer Hernan Cortes hos aztekerne i Mexico fik serveret en drik med knuste, ristede kakaobønner, som blev rørt skummende med varmt vand. Drikken hed “cacahuatl”, og Cortes sendte opskriften tilbage til fædrelandet med en anvisning om at blande det op med rørsukker. Og da englænderne og hollænderne senere kom med på vognen, blev chokoladen for alvor populær blandt det bedre borgerskab i hele Europa – ikke mindst i kongehusene, hvor det hurtigt blev den foretrukne drik.

– Chokoladen blev opfattet som medicin, og man mente, chokolade kunne kurere enhver sygdom, siger Aina Westrheim Ravna.

Chokolade som en grøntsag

I dag er ved vi godt, at chokolade ikke er svaret på alverdens dårligdomme. Men chokoladens – eller rettere kakaoens – egenskaber diskuteres stadig. Er det sundt eller ej? Den norske læge og kogebogsforfatter Berit Nordstrand lancerede for et par år siden ideen om, at mørk chokolade med et indhold på mere end 80 procent kakao skulle regnes på lige linje med de fem portioner frugt og grøntsager, vi bør spise om dagen.

Begrundelsen er, at kakao ligesom fx bananer, broccoli og grøn te hører til i den gruppe af fødevarer, der er rig på de såkaldte “flavonoider” – naturlige antioxidanter, som både skulle booste immunforsvaret, forebygge forskellige kræftformer og nedsætte risikoen for åreforkalkning. En amerikansk undersøgelse, hvor testpersonerne i tre måneder fik en særlig kakaodrik med et stærkt koncentrat af antioxidanter, viste desuden, at deltagernes hukommelsesevne blev væsentlig forbedret. Men inden du køber dig fattig i chokolade, skal det siges, at mængden i chokolade er ubetydelig sammenlignet med den ekstrakt, testpersonerne fik.

6,7 gram om dagen

Mørk chokolade indeholder positive og sunde egenskaber – og altså masser af gode grunde til at spise endnu mere chokolade. Men man bør nok lytte lidt til de ernæringseksperter, der mener, at chokoladens indhold af fedt og sukker udligner alle de gode egenskaber. Det kan altså blive for meget af det gode, og derfor er der også lavet flere forsøg på at anbefale, hvor meget du bør spise for at få det optimale ud af chokoladen.

Nogle mener, at du højst må indtage 9 gram dagligt, andre anbefaler et maksimum på 20-30 gram om dagen, mens en italiensk undersøgelse hævder, at 6,7 gram mørk chokolade om dagen har en positiv effekt på forebyggelse af hjertekarsygdomme. Mere end det, og effekten vil aftage. En plade chokolade vejer typisk 100-150 gram – så det handler om at holde igen. Og holde sig for øje, at de videnskabelige beviser endnu ikke er helt tunge nok til at blåstemple chokoladen som sund.

– Søde sager er ikke sunde. Men jeg vil ikke fraråde folk at spise chokolade. Mit råd er at spise små mængder og undgå hele plader. Køb mørk chokolade. Den indeholder de samme gode virkestoffer, men med meget mindre fedt og sukker, lyder tippet fra Aina Westrheim Ravna.

Afhængig af chokolade

Det med de små mængder er ikke lige let for alle. Nogle mennesker har ganske enkelt svært ved at nøjes med at knække et lille hjørne af en plade chokolade og gemme resten i skabet. De kan simpelthen ikke få nok og er nærmest afhængige af chokolade, som andre er af kaffe. Chokolade indeholder også koffein, men slet ikke i samme målestok som kaffe. Så hvad er det, der får folk til at “crave”?

– En af årsagerne er, at kakaoen indeholder nogle af de samme stoffer, som findes i kokain, amfetamin, heroin og hash. Det er så små mængder, at man kun oplever en lille effekt, men det er nok til at aktivere hjernens belønningscenter og skabe en afhængighed. Af samme grund motiveres man til at købe chokolade, når man ser reklamer for chokolade. Og det er meget vanskeligt at holde op med at spise chokolade, fordi man bliver konfronteret med det overalt, siger Aina Westrheim Ravna, som selv har perioder, hvor hun lider af chokolade-afhængighed.

Men hun har et godt råd til dem, der gerne vil skære ned og stadig få det bedste ud af kakaoen.

– Jeg køber rå kakaopulver og bruger det i en smoothie eller i kaffe. Man vænner sig hurtigt til det, og så får du alle de gode egenskaber – uden sukkeret, siger hun og kommer også med et bud på, hvorfor det ofte er kvinder, der lider af decideret afhængighed.

– Kvinder får mere lyst til chokolade, og én af grundene kan være, at der sker nogle kemiske ting i kvindekroppen i forbindelse med menstruation. De kvinder, der bliver dårlige i den forbindelse, mangler ofte magnesium, og det finder man i chokolade.  Kvinder har måske også et andet følelsesliv og er ikke så styret af testosteron som mænd, så de kan muligvis have et større behov for at finde følelsen af forelskelse, siger Aina Westrheim Ravna med henvisning til det stof i chokoladen, som trigger netop den følelse.

Og mange vil sikkert skrive under på, at det er ægte kærlighed.

Syndig og sexet

Du kender måske chokolade som det, der ligger og frister, når du står og venter ved kassen i supermarkedet. Men det er meget mere end det. I alverdens film, tv-serier og musik spiller chokolade en stor rolle. Ofte med en sensuel undertekst.

Et af de bedste eksempler er filmen “Chocolat”, der handler om en kvinde, der sammen med sin datter åbner en chokoladebutik i en fransk landsby. Filmen blev nomineret til fem Oscars, og på filmplakaten ser man teksten “Sinfully delicious” – eller “Syndigt lækkert”. I tv-serien “Sex and The City” findes der en berømt scene, hvor Miranda synder og spiser chokolade fra skraldespanden. I filmen “Coming to America” med Eddie Murphy møder vi et fiktivt band, som kalder sig “Sexy Chocolate”, og de fleste kender nok det virkelige band “Hot Chocolate”, der havde et stort hit med “You sexy thing (I believe in Miracles)”.

Chokolade er bare sexet, og hvis nogen fortæller dig, at det er en synd, kan du altid bare synge: “Tju-bang-chokolademand, det er mig, der bestemmer her!”.

Stjernegod chokolade

Da kakaobønnerne blev fragtet til Europa fra Sydamerika i 1527, skete det via skib. Men chokoladen har siden været på rejser i helt andre luftlag. Det sørgede den danske astronaut Andreas Mogensen såmænd for, da han i 2015 medbragte en helt særlig gave til de ni besætningsmedlemmer på Den Internationale Rumstation.

Den første dansker i rummet havde fået kokken Thorsten Schmidt til at udvikle en menu til den lidt specielle og meget dyre “take away”, der kostede 75.000 kroner kiloet at sende ud i rummet. Som dessert havde chokoladedesigneren Palle Sørensen kreeret en række små meteoritlignende chokoladekugler, som fik navnet “Space Rocks”.

De ni astronauter fik en kugle med hver sin smag, og som en overraskelse lå der inde i hver kugle et lille håndskrevet personligt brev fra astronauternes koner eller familie.